¿Fue José Smith el "autor" del Libro de Mormón?

Marzo 29, 2019
Portada del Libro de Mormón de la edición de 1830. Imagen a través de history.lds.org
KnoWhy #507
Portada del Libro de Mormón de la edición de 1830. Imagen a través de history.lds.org
"Ha de aparecer por el don y el poder de Dios para que sea interpretado"
Título de página

El conocimiento

Los santos de los últimos días están acostumbrados a hablar de José Smith como el traductor inspirado del Libro de Mormón.1 Sin embargo, la portada de la primera edición del Libro de Mormón (publicada en 1830) identifica al profeta como el "autor y propietario" del libro, pero no el traductor. José Smith primero fue nombrado el traductor del Libro de Mormón en la portada de la segunda edición del libro publicada en Kirtland, Ohio en 1837.2

A primera vista, esto podría parecer como si José hubiera hecho afirmaciones contradictorias acerca de su función de sacar a luz el Libro de Mormón.3 Esta conclusión, sin embargo, no está justificada por muchas razones. Desde hace mucho se ha reconocido que la designación de José Smith como el "autor y propietario" del Libro de Mormón en la primera edición fue hecha para cumplir con los derechos de autor.4 De hecho, la página de derechos de autor de la edición de 1830 del Libro de Mormón presenta la frase exacta utilizada en la portada para describir a José Smith:

De conformidad con la ley del congreso de los Estados Unidos, titulada "Ley para fomentar el aprendizaje, asegurando las copias de mapas, tablas y libros, a los autores y propietarios de tales copias, durante los tiempos ahí mencionados", y también a la ley llamada "Ley suplementaria a la ley, titulada, 'Ley para fomentar el aprendizaje, asegurando las copias de mapas, tablas y libros, a los autores y propietarios de tales copias, durante los tiempos ahí mencionados, y extendiendo los beneficios de las mismas a las artes de diseñar, inscribir o grabar la historia y otras impresiones".5

De acuerdo a lo observado por Miriam A. Smith y John W. Welch "José se ajusta muy bien... dentro del amplio significado legal de la palabra autor" de acuerdo con las disposiciones legales del siglo XIX. "Los compositores musicales, cartógrafos, grabadores y diseñadores eran autores dentro del significado del término de los estatutos de [derechos de autor de 1790]" vigentes en esa época. De manera adicional, "[u]n traductor también calificaba, para los propósitos de derechos de autor, como el autor de un libro que había traducido. De hecho, otros traductores [de la época] se llamaban a sí mismos 'autores'".6

El testimonio de los tres y ocho testigos, los cuales se incluyeron al final de la edición de 1830 del Libro de Mormón, habla claramente de José como el traductor de las planchas.7 Las revelaciones recibidas durante y poco después del tiempo de la publicación del Libro de Mormón de la misma manera hablan de José Smith y Oliver Cowdery como los traductores del registro,8 nunca de escribirlo o siendo los autores de este.9 Incluso el mismo prefacio de la edición de 1830 del Libro de Mormón, el cual aparece a la derecha de la portada y la página de derechos de autor, claramente presenta las propias afirmaciones de José Smith de haber "traducido" el registro.10

El testimonio de los tres y los ocho testigos, tal como aparecen en la edición de 1830 del Libro de Mormón hablan de José Smith como el traductor de las planchas.

En resumen, "no existe referencia en las propias palabras de José Smith a su afirmación de autoría para el Libro de Mormón",11 y así, para "prevenir la confusión" él cambió la frase "autor y propietario" a "traducido por" cuando llegó el momento de reimprimir el libro (los derechos de autor fueron seguramente retenidos).12 Contrario a lo que algunos podrían asumir, "cualquiera que hayan sido los convenios legales de la época, las afirmaciones de José Smith... y de sus seguidores contemporáneos dejaron poca duda que la función atribuida a Smith fue la de traductor, en lugar de autor, en el entendimiento universal de ambos términos".13

Sin embargo, algunos lectores contemporáneos del Libro de Mormón del siglo XIX expresaron su confusión o su burla clara de la portada nombrando a José el "autor y propietario".14 De hecho, preguntas acerca de este lenguaje aparece incluso antes de que el Libro de Mormón fuera impreso en marzo de 1830.

La solicitud original de derechos de autor nombrando a José Smith como el "autor" y el "autor y propietario" del Libro de Mormón se llenó el 11 de junio de 1829.15 Una hoja de prueba impresa de la portada se produjo al mismo tiempo,16 y "el 16 de junio de 1829, edición de [E. B.] El periodista Grandin, publicó la portada del próximo Libro de Mormón, uno de los requisitos que José Smith necesitaba cumplir para garantizar los derechos de autor del libro".17 Copias adicionales de la portada fueron impresas en periódicos locales en junio y agosto de 1829.18 En noviembre de 1829, Oliver Cowdery escribió una carta a cierto Cornelius C. Blatchly, quien había preguntado a Martin Harris de la publicación del Libro de Mormón.19 Una de las preguntas que realizó Blatchly fue por qué José fue nombrado "el autor" del Libro de Mormón de acuerdo a la portada que ahora circula. Oliver respondió así:

Su primera pregunta fue, si era apropiado decir, que José Smith hijo, era el autor. Si entiendo correctamente el significado de la palabra autor, es el primer iniciador, o impulsor de cualquier cosa o un escritor. Ahora, José Smith hijo, seguramente fue el escritor de la obra, llamada el Libro de Mormón, que fue escrita en caracteres egipcios antiguos—que eran un registro muerto para nosotros hasta que lo tradujo. Y él, por el don de Dios, lo tradujo a nuestro idioma. Ciertamente él fue el escritor de esto, y podría ser nada menos que el autor.20

Oliver pareció aclarar una ambigüedad del significado contemporáneo de la palabra autor en su carta. El diccionario de 1828 de Noah Webster definió "autor" como:

1.  El que produce, crea o hace existir; tal como Dios es el autor del universo.

2. El principiante, ex o el primero que mueve cualquier cosa, de allí, la causa eficiente de una cosa. Se aplica apropiadamente a alguien que compone o escribe un libro o una obra original, y en un sentido más general, a alguien cuya ocupación es componer y escribir libros; opuesto a compilar o traducir.21

Bajo la primera definición, José fácilmente calificaba como el autor de la traducción en inglés del Libro de Mormón—él quien fue el que "produ[jo], cre[ó] y [aportó] en hacer" la traducción por medios divinos. Oliver fue muy claro en su respuesta acerca de que el Libro de Mormón fuera traducido por el don y el poder de Dios, pero no mencionó el argumento legal detrás de que José fuera llamado el "autor y propietario" debido a que el mismo término legal ya reflejaba una definición más amplia de la palabra en ese tiempo. Sin embargo, él quiso aclarar que las palabras escritor y autor podrían aplicar solamente a alguien que escribió una composición original y pudo, contrario a la definición de Webster, igualmente aplicar a un traductor como José Smith.

Si bien la respuesta de Oliver fue personalmente insatisfactoria para Blatchly,22  deja en claro, sin embargo, que Oliver y José Smith comprendían que el Libro de Mormón es una traducción de "un registro de los primeros habitantes de este continente" escrito en caracteres egipcios antiguos y "grabados sobre planchas las cuales tenían la apariencia de oro". 23 Aunque algo peculiar por los estándares de hoy, el razonamiento de Oliver para la adecuación de José siendo el designado tanto el "autor y propietario" como el traductor del Libro de Mormón no deben ser pasados por alto.

El porqué

Una investigación cuidadosa del por qué José Smith fue llamado el "autor y propietario" del Libro de Mormón revela varios puntos importantes. Primero, llega a ser claro que José fue el "autor" del Libro de Mormón solamente en un sentido muy técnico. Dispuesto a seguir el mandamiento divino de publicar el Libro de Mormón (DyC 19:26-27), José estaba dispuesto a someterse a los requerimientos legales de su época en lugar de luchar contra ellos por la semántica. Por lo tanto, él estaba obligado a asumir el título de "autor y propietario" en un sentido legal, incluso mientras él y los primeros ayudantes insistieron en que era, de hecho, el traductor inspirado del Libro de Mormón.

"La primera edición de 1830 y la segunda edición de 1837 del Libro de Mormón una al lado de la otra mostrando el cambio de "autor y propietario" a "traducido por".

Segundo, esto combinado con el hecho de que las definiciones de las palabras pueden cambiar con el tiempo nos recuerda que debemos ser cautelosos en no juzgar a las personas del pasado basándonos en las expectativas o entendimientos modernos. Cuando surgen preguntas acerca del significado histórico o doctrinal de palabras específicas, siempre es importante conocer cómo esas palabras fueron utilizadas en su propio contexto histórico, especialmente en entornos legales o técnicos. El no hacerlo puede llevar fácilmente a los lectores modernos a la confusión y a una mala interpretación.24

Tercero, la respuesta de Oliver Cowdery a esta pregunta, como la plantea Cornelius C. Blatchly, nos enseña una lección importante. Al responder preguntas sinceras, siempre es importante dar al interrogador el beneficio de la duda. Blatchly era obviamente sincero y de mente abierta desde que publicó la respuesta de Oliver sin adornos y sopesó cuidadosamente su respuesta antes de responder. Así como Blatchly hizo una pregunta sincera, Oliver trató de dar una respuesta sincera. No sacó conclusiones o asumió una mala fe por parte de Blatchly. La importancia de responder a preguntas sinceras (para otros y nosotros mismos) sin juzgar y de una manera que ayude, ha sido enfatizado en los años recientes por los líderes santos de los últimos días.25

Ya sea que haya ambigüedad en la designación técnica o legal de José Smith como el "autor y propietario" del Libro de Mormón, hay mucha documentación histórica afirmando que José y los otros testigos de su salida a la luz dio un registro consistente, indebatible y creíble de su origen milagroso.26

Otras lecturas

Larry E. Morris, ed., A Documentary History of the Book of Mormon (New York, NY: Oxford University Press, 2019), 374–375.

Gerrit J. Dirkmaat y Michael Hubbard MacKay, "Joseph Smith’s Negotiations to Publish the Book of Mormon", en The Coming Forth of the Book of Mormon: A Marvelous Work and a Wonder, ed. Dennis L. Largey, Andrew H. Hedges, John Hilton III y Kerry Hull (Provo, UT: Religious Studies Center; Salt Lake City, UT: Deseret Book, 2015), 156–71.

Royal Skousen, Analysis of Textual Variants of the Book of Mormon, Part One: 1 Nephi – 2 Nephi 10 (Provo, UT: FARMS, 2014), 35–36.

Nathaniel Hinckley Wadsworth, "Copyright Laws and the 1830 Book of Mormon", BYU Studies 45, no. 3 (2006): 77–96.

Miriam A. Smith y John W. Welch, "Joseph Smith: ‘Author and Proprietor’", en Reexploring the Book of Mormon: A Decade of New Research, ed. John W. Welch (Provo, UT: FARMS, 1992), 154–157.